Schädelnähte des Kinds von Taung verraten spät wachsendes Gehirn Typisch menschliche Gehirnentwicklung älter als gedacht - scinexx | Das Wissensmagazin
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Schädelnähte des Kinds von Taung verraten spät wachsendes Gehirn

Typisch menschliche Gehirnentwicklung älter als gedacht

Schädel eines Schimpansen (links), des Taung-Kindes (Australopithecus africanus, Mitte) und eines modernen Menschen (rechts), alle ca. 4 Jahre alt. Bei Taung und beim modernen Kind ist die metopische Sutur entlang einer Linie offen, die sich von der Fontanelle bis zur Stirnmitte erstreckt. © M. Ponce de León und Christoph Zollikofer, Universität Zürich

Großes Neugeborenengehirn, rasches Hirnwachstum und große Stirnlappen sind die typischen Merkmale der menschlichen Hirnentwicklung. Diese tauchten viel früher in unserem Stammbaum auf als bisher angenommen. Das belegen Anthropologen, die die fossilen Schädelnähte des zu den Australopithecinen gehörenden Taung-Kindes neu untersucht und mit anderen fossilen Schädeln verglichen haben. Der beim Taung-Kind auftretende späte Verschluss der Stirnnaht deutet darauf hin, dass auch bei unseren fernen Vorfahren das Gehirn noch nach der Geburt weiterwuchs.

Der 1924 in Taung entdeckte Australopithecus-Kinderschädel ist eine Ikone der menschlichen Evolutionsgeschichte. Vom Hirnschädel ist die versteinerte Sedimentfüllung erhalten. Die Abdrücke der ehemaligen Hirnwindungen auf diesem Steinkern haben die Paläoanthropologen seit Beginn fasziniert und zu heftigen Diskussionen über die Evolution des Australopithecus-Gehirnes geführt. Bisher in Vergessenheit geraten waren die Abdrücke der Schädelnähte, so genannte Suturen, die auf dem Steinkern ebenfalls gut sichtbar sind. Deren Bedeutung für das Hirnwachstum des Taung-Kindes haben nun Anthropologen der Universität Zürich zusammen mit Forschern der Florida State University untersucht.

Schädelnaht bei Taung-Kind noch offen

Suturen sind Orte des Knochenwachstums, an denen sich der Hirnschädel entsprechend dem wachsenden Gehirn ausdehnen kann. Nach Abschluss des Gehirnwachstums verknöchern die Suturen. Eine Besonderheit zeigt sich beim Taung-Kind, das im Alter von etwa vier Jahren verstorben ist. Es weist eine Naht zwischen den beiden Hälften des Stirnschädels auf. Gemäss Analysen des Forscherteams ist diese sogenannte metopische Sutur bei den allermeisten Schimpansenkindern im Alter des Taung-Kindes bereits verknöchert, bei Menschenkindern gleichen Alters aber oft nicht.

Wie die Forscher mittels computertomografischer Vergleiche von fossilen Schädeln jetzt zeigen, ist der späte Verschluss der metopischen Sutur beim Taung-Kind kein fossiles Unikum. Er findet sich auch bei vielen anderen Vertretern der Art Australopithecus africanus und ebenso bei den frühesten Vertreter unserer eigenen Gattung Homo. Demnach ist das typisch menschliche Dreigestirn der Hirnentwicklung – großes Neugeborenengehirn, rasches Hirnwachstum und große Stirnlappen – viel früher im Hominiden-Stammbaum erschienen, als man bisher gedacht hat.

Schnell wachsendes Gehirn führt zu spätem Verschluss

„Der späte Verschluss der metopischen Sutur beim Menschen hat mit unserem speziellen Gehirnwachstum zu tun“, erklärt Marcia Ponce de León, Senior Lecturer am Anthropologischen Institut der Universität Zürich. Das Gehirn eines menschlichen Neugeborenen ist so gross wie das eines erwachsenen Schimpansen. Entsprechend gross ist der Hirnschädel, der bei der Passage durch den Engpass des mütterlichen Beckens stark verformt wird. Dies ist nur deshalb möglich, weil alle Schädelnähte noch weit offen sind.

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Nach der Geburt wächst das menschliche Gehirn extrem rasch, besonders die großen Stirnlappen. „Der späte Verschluss der metopischen Sutur steht wohl in direktem Zusammenhang damit“, fügt Ponce de León an. Bei Schimpansen existieren diese Probleme nicht. Der Kopf deren Neugeborenen ist vergleichsweise klein, das Hirnwachstum verlangsamt sich kurz nach der Geburt, und die Stirnlappen sind nicht so ausgeprägt. Entsprechend früh verknöchert die metopische Sutur.

(PNAS, 2012; doi:10.1073/pnas.1119752109)

(Universität Zürich, 09.05.2012 – NPO)

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