Schlaf als Ursache für Gedächtnisprobleme im Alter Tiefschlaf-Mangel macht vergesslich - scinexx | Das Wissensmagazin
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Schlaf als Ursache für Gedächtnisprobleme im Alter

Tiefschlaf-Mangel macht vergesslich

Das nachlassende Gedächtnis älterer Menschen ist vermutlich auf die abnehmende Tiefschlafdauer im Alter zurückzuführen. Studien zeigen, dass sich neu Gelerntes bei älteren Menschen im Schlaf weniger gut verfestigt als bei jüngeren. Gleichzeitig ist bei ihnen die Länge der Tiefschlafphase deutlich verkürzt.

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Schlaf trägt dazu bei, dass sich Wissen langfristig verfestigt. Offen war bislang jedoch, inwieweit dabei einzelne Schlafphasen in unterschiedlichen Lebensaltern eine Rolle spielen. „Die Schlafarchitektur, das heißt die Verteilung der Schlafstadien, verändert sich erheblich über die Lebensspanne“, erläutert Professor Jutta Backhaus von der Klinik für Psychiatrie und Psychotherapie des Universitätsklinikums Schleswig-Holstein. „Vor allem der Tiefschlafanteil nimmt mit zunehmendem Lebensalter stark ab.“ Junge Erwachsene zwischen 16 und 25 Jahren verbringen noch 19 Prozent ihrer Schlafzeit im Tiefschlaf. Im Alter zwischen 36 und 50 Jahren sinkt dieser Anteil auf drei Prozent.

Erste Nachthälfte entscheidend

Dass damit auch die Gedächtnisleistung nachlässt, zeigten Backhaus und ihre Mitarbeiter in einer Studie: Sie brachten ihren Versuchspersonen Wortpaare bei und schickten sie anschließend zu Bett. Vor dem Schlafen unterschieden sich ihre Lern- und Gedächtnisleistungen nicht. Nach einer dreieinhalbstündigen Schlafperiode hingegen wussten jüngere Probanden – zwischen 18 und 25 Jahren – noch deutlich mehr Wortpaare als die 48- bis 55-jährigen Studienteilnehmer.

Allerdings fanden die Wissenschaftler die Unterschiede zwischen den verschiedenen Altersgruppen nur dann, wenn der Schlaf in der ersten Nachthälfte stattfand: Dann nämlich ist der Tiefschlafanteil besonders hoch. „Die jungen Erwachsenen verbrachten in der ersten Nachthälfte mehr als eine Stunde im Tiefschlaf, die älteren hingegen nur 18 Minuten“, erklärt Jutta Backhaus.

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Ähnliche Zusammenhänge fanden die Wissenschaftler auch bei Menschen mit anhaltenden Schlafstörungen: Auch diese hatten im Vergleich zu guten Schläfern gleichen Alters Schwierigkeiten, Gelerntes im Schlaf zu verfestigen. Und auch bei diesen Menschen ist insbesondere die Tiefschlafdauer verkürzt.

Über diese Zusammenhänge von Tiefschlafdauer und Gedächtnis wird Backhaus auf dem 80.Jahreskongress der Deutschen Gesellschaft für Neurologie (DGN) berichten, der vom 12. bis 15. September 2007 in Berlin stattfindet.

(Arbeitsgemeinschaft der Wissenschaftlichen Medizinischen Fachgesellschaften, 31.08.2007 – NPO)

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